Espagne: l’éruption du volcan de La Palma officiellement finie

Le président du gouvernement espagnol qualifie cette nouvelle de «meilleur cadeau de Noël», après plus de trois mois d'intense activité volcanique.

Cumbre Vieja le jour de Noël 2021
Le volcan de la Cumbre Vieja le jour de la fin officielle de son éruption, le 25 décembre 2021 à la Palma @BelgaImage

L’éruption du Cumbre Vieja sur l’île espagnole de La Palma a été déclarée officiellement terminée par les autorités locales samedi, après plus de trois mois d’intense activité volcanique ayant laissé les habitants exsangues, mais sans faire de mort.

Un yo-yo éruptif enfin fini

«Elle a duré 85 jours et 18 heures (…) aujourd’hui le comité scientifique peut le dire (…) l’éruption est terminée», a annoncé Julio Pérez le directeur du plan d’urgence volcanique des Canaries (Pevolca) lors d’une conférence de presse donnée le jour de Noël. Une nouvelle attendue avec impatience par les habitants de l’île de l’archipel des Canaries. «Il n’y a pas de lave, pas d’émission de gaz significative, pas de secousses sismiques significatives», a énuméré le responsable.

Il fallait dix jours consécutifs sans signe visible d’activité volcanique, délai requis selon les experts scientifiques, pour pouvoir affirmer que l’épisode était terminé, alors que la fin de l’éruption a été pressentie à plusieurs reprises ces trois derniers mois, avant de reprendre à chaque fois quelques jours plus tard, au grand désarroi des habitants de l’île. Il s’agit désormais de la plus longue éruption de l’histoire connue de La Palma.

Aujourd’hui, le Cumbre Vieja est en léthargie, ses torrents de lave sont noirs, figés, durcis, et une couche de sable noir – de la cendre – s’est déposée comme un voile sur l’endroit. Il faudra des années, voire une décennie pour nettoyer, déblayer, reconstruire et se réapproprier ce terrain défiguré. Les experts ont d’ores et déjà mis en garde: la zone restera dangereuse pendant encore quelque temps en raison de la persistance d’émissions de gaz toxiques et le fait que la lave mettra beaucoup de temps à refroidir. Sans compter les risques d’effondrement de terrain.

Le président du gouvernement espagnol, Pedro Sánchez, s’est réjoui de la nouvelle sur Twitter, la qualifiant de «meilleur cadeau de Noël». «Nous continuerons à travailler ensemble, toutes les institutions, pour relancer la merveilleuse île de La Palma et réparer les dommages causés», assure-t-il.

Des dégâts colossaux

Malgré sa durée et les images impressionnantes des coulées de lave en fusion, l’éruption n’a fait aucun mort, mais a provoqué d’énormes dégâts: plus de 7.000 personnes ont été évacuées, parmi lesquelles environ 600 vivent encore dans des hôtels, et près de 3.000 bâtiments ont été détruits. La lave a recouvert 1.250 hectares de la superficie de l’île et l’a même… agrandie: les coulées qui ont atteint la mer se sont solidifiées et ont donné naissance à deux péninsules, ajoutant à la superficie de l’île 44 ha pour l’une et 5 ha pour l’autre, selon les dernières données fournies par les autorités locales.

Au plus fort de l’épisode, le volcan a craché des milliers de litres de lave, produisant des coulées bouillonnantes et fluorescentes qui descendaient le long de la montagne, le tout dans un vrombissement constant. Les 83.000 habitants de La Palma n’oublieront ni les secousses sismiques, ni les pluies de cendres, ni les gaz toxiques ou la fumée s’échappant du cône du volcan qui les obligeaient à se calfeutrer parfois pendant plusieurs jours. Il a fallu évacuer à la hâte les domiciles, parfois revenir chercher quelques jours plus tard les animaux et les effets personnels.

Villas ou bâtiments engloutis, routes disparaissant sous les coulées de lave et spectaculaires jets d’eau salée lorsque la lave est entrée dans la mer: l’activité du volcan a rythmé les journaux télévisés espagnols des semaines entières. Trois mois de paralysie, avec de régulières interruptions du trafic aérien et la fermeture de l’aéroport de La Palma, sur cette petite île fortement dépendante du tourisme.

La lave a également fait beaucoup de mal aux plantations de banane, l’autre secteur clé de l’économie locale, puisqu’il représente 50% de son PIB. Sur les 70.000 hectares de l’île, 10% sont consacrés à l’agriculture, principalement à la culture de la banane (43%), selon la fondation Réserve mondiale de la biosphère de La Palma.
Les dommages pourraient dépasser les 900 millions d’euros, selon les autorités locales. Le gouvernement espagnol, dont le chef Pedro Sánchez s’est rendu à de multiples reprises sur place, a promis 225 millions d’euros d’aides destinées notamment à construire des logements et à acheter des biens de première nécessité, ainsi qu’à des subventions directes aux agriculteurs et aux pêcheurs. Madrid a également sollicité la Commission européenne pour qu’elle active le fonds de solidarité de l’Union européenne.

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