Surprise: le Nobel de médecine attribué à des experts du toucher et pas du Covid-19

Le jury a préféré saluer les découvertes inédites sur les mécanismes de la sensation sensorielle, plutôt que le déploiement des vaccins à ARN messager pour lutter contre la pandémie de coronavirus.

Surprise: le Nobel de médecine attribué à des experts du toucher et pas du Covid-19
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Le Nobel de médecine 2021 a été attribué lundi à l’Américain David Julius et à l’Américain d’origine libano-arménienne Ardem Patapoutian, pour leurs découvertes sur la façon dont le système nerveux ressent la température et le toucher.

Une nouvelle compréhension de la sensation sensorielle

Leurs «découvertes révolutionnaires» ont «permis de comprendre comment la chaleur, le froid et la force mécanique peuvent initier les impulsions nerveuses qui nous permettent de percevoir et de nous adapter au monde», a indiqué le jury Nobel à Stockholm.

David Julius, 65 ans, professeur à l’Université de Californie, a utilisé la capsaïcine, un composant actif du piment qui provoque une sensation de brûlure, pour identifier un capteur dans les terminaisons nerveuses de la peau qui réagit à la chaleur. Ardem Patapoutian, professeur au Scripps Research en Californie né en 1967, a lui utilisé des cellules sensibles à la pression pour découvrir une nouvelle classe de capteurs qui répondent aux stimuli mécaniques dans la peau et les organes internes. «Ce sont tous les deux des chercheurs incroyables qui ont ouvert les portes de la sensation sensorielle d’une manière totalement unique», a loué Thomas Perlmann, chef du comité Nobel pour la médecine, devant les journalistes.

Au cours de la nuit sur la côte Ouest des Etats-Unis, la fondation Nobel est parvenue avec difficulté à joindre les deux lauréats, a-t-il expliqué. «On les a eus au téléphone au dernier moment, on a d’abord chassé le numéro de téléphone d’un père et d’une belle-sœur». La Fondation a diffusé une photo familiale d’Ardem Patapoutian dans son lit, félicité par son fils.

Une récompense inattendue

Ce prix a déjoué les pronostics des experts, même si David Julius figurait depuis 2014 dans la longue liste des nobélisables scientifiques tenue par l’organisme Clarivate. Il avait également remporté en 2019 le nouveau et richement doté Breakthrough Prize (3 millions de dollars) créé par les fondateurs de Google et Facebook. «On ne s’attend jamais à ce que ces choses arrivent (…) J’ai cru que c’était un canular», a affirmé ce natif de New York, joint par la radio publique suédoise.

Outre les vaccins à ARN messager, des experts de l’adhésion des cellules, des nouvelles voies pour des traitements en rhumatologie, des champions de l’épigénétique ou de la résistance aux antibiotiques auraient pu recueillir les lauriers pour le 120e anniversaire des prix, selon les experts des prix scientifiques sondés par l’AFP. L’an dernier, en pleine pandémie, le prix 2020 était allé à des virologues, trois découvreurs de la redoutable hépatite C.

La saison des Nobel se poursuit à Stockholm mardi avec la physique, mercredi avec la chimie, avant les très attendus prix de littérature jeudi et de la paix vendredi, seule récompense décernée à Oslo. Le plus récent prix d’économie clôt le millésime lundi prochain.

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